Lanzamiento de cohete al espacio exterior
Lanzamiento de cohete al espacio exterior.
AFP
24 Nov 2021 06:20 AM

NASA lanza nave espacial para impedir que asteroide choque con la Tierra

El objetivo del cohete es es 'Dimorphos', un asteroide de unos 160 metros de ancho.
Agencia
AFP

La NASA lanzó la noche del martes una misión para estrellar deliberadamente una nave espacial contra un asteroide, un ensayo en caso de que la humanidad necesite un día impedir que una roca espacial gigante acabe con la vida en la Tierra. 

Puede sonar a ciencia ficción, pero el DART (Double Asteroid Redirection Test) es un experimento real.

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Retransmitido en directo por la televisión de la NASA, el aparato despegó a las 22H21 locales del martes (06H21 GMT) a bordo de un cohete SpaceX desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California. 

Su objetivo es Dimorphos, una "luna" de unos 160 metros (dos estatuas de la libertad) de ancho, que rodea a un asteroide mucho mayor llamado Didymos (780 metros de diámetro). Juntos, forman un sistema que órbita en torno del Sol.

"Asteroide Dimorphos, ¡vamos a por ti!", tuiteó la NASA después del lanzamiento. Más tarde indicó que el DART se había separado con éxito de la segunda parte del cohete.

"Hemos recibido nuestras primeras se√Īales de #DARTMission, que continuar√° desplegando sus paneles solares en las pr√≥ximas horas y se preparar√° para su viaje de ida y vuelta de 10 meses al asteroide", agreg√≥ la agencia espacial.

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El impacto deber√≠a producirse en el oto√Īo boreal de 2022, cuando el par de rocas se encuentren a 11 millones de kil√≥metros de la Tierra, el punto m√°s cercano al que pueden llegar.¬†¬†

"Lo que estamos tratando de aprender es cómo desviar una amenaza", dijo el principal científico de la NASA, Thomas Zuburchen, en una teleconferencia con la prensa sobre el proyecto de 330 millones de dólares y el primero de este tipo. 

Para dejarlo en claro: los asteroides no suponen ninguna amenaza para nuestro planeta.  

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Pero pertenecen a una clase de cuerpos conocidos como Objetos Cercanos a la Tierra (NEOs, en inglés): asteroides y cometas que se acercan a menos de 50 millones de kilómetros de nuestro planeta. 

La Oficina de Coordinaci√≥n de la Defensa Planetaria de la NASA est√° m√°s interesada en los cuerpos que tienen un tama√Īo superior a los 140 metros, puesto que tienen el potencial de arrasar ciudades o regiones enteras con una energ√≠a varias veces superior a la de las bombas nucleares normales.¬†

Se conocen 10.000 asteroides cercanos a la Tierra de un tama√Īo de 140 metros o m√°s, pero ninguno tiene una posibilidad significativa de impactar en los pr√≥ximos 100 a√Īos. No obstante, se estima que hasta la fecha s√≥lo se ha encontrado un 40% de esos asteroides.¬†

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Impacto a 24.000 Km/h 

Los científicos planetarios pueden crear impactos en miniatura en los laboratorios y utilizar los resultados para crear sofisticados modelos sobre cómo desviar un asteroide. Pero estos modelos se basan en suposiciones imperfectas, por lo que quieren llevar a cabo una prueba en el mundo real. 

La sonda DART (dardo), una caja con el volumen de una nevera grande y paneles solares del tama√Īo de una limusina a cada lado, se estrellar√° contra Dimorphos a algo m√°s de 24.000 kil√≥metros por hora, lo que provocar√° un peque√Īo cambio en el movimiento del asteroide.

Los científicos dicen que estas rocas son un "laboratorio natural ideal" para la prueba, porque los telescopios basados en la Tierra pueden medir fácilmente la variación de brillo del sistema Didymos-Dimorphos y calcular el tiempo que demora Dimorphos en dar una vuelta completa alrededor de su hermano mayor. 

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Su órbita nunca se cruza con nuestro planeta, lo que proporciona una forma segura de medir el efecto del impacto, que está previsto que se produzca entre el 26 de septiembre y el 1 de octubre de 2022. 

Andy Rivkin, jefe del equipo de investigación del DART, dijo que el período orbital actual es de 11 horas y 55 minutos. El equipo espera que el golpe reduzca en unos 10 minutos la órbita de Dimorphos. 

Existe cierta incertidumbre sobre la cantidad de energ√≠a que se transferir√° con el impacto, ya que se desconoce la composici√≥n interna y la porosidad de la peque√Īa luna. Cuantos m√°s desechos se generen, m√°s empuje recibir√° Dimorphos.¬†

"Cada vez que vamos a un asteroide, nos encontramos cosas que no esperábamos", dijo Rivkin. 

La nave espacial DART también contiene sofisticados instrumentos de navegación y obtención de imágenes, entre ellos el CubeSat de la Agencia Espacial Italiana, que observará el choque y sus efectos posteriores. 

La trayectoria de Didymos tambi√©n podr√≠a verse ligeramente afectada, pero no alterar√≠a significativamente su curso ni pondr√≠a en peligro a la Tierra, seg√ļn los cient√≠ficos.

Fuente
AFP